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En los rosales Colombianos, el dinero florece.

Una rosa es tanto un símbolo de amor como una mercancía, y los compradores estadounidenses quieren que sean simultáneamente impresionantes y producidos en masa.

La mayoría de las rosas estadounidenses que se entregan el Día de San Valentín, aproximadamente 200 millones en total, crecen aquí, en la sabana fuera de Bogotá y son sacadas del suelo por 12 horas de luz solar natural, una altitud de 8,400 pies y una gran cantidad de mano de obra barata.

Miles de acres de invernaderos con tapetes blancos, algunos del tamaño de varios campos de fútbol, ​​están abarrotados con tallos de siete pies coronados con ricas coronas rojas. Muchos son llevados a los almacenes por caballos, para dormir en cuartos de refrigeración, y luego empacados con otras flores en aviones – 1.1 millones a la vez – para ser vendidos en los Estados Unidos.

Es la temporada alta para una enorme industria colombiana que envió más de 4 mil millones de flores a los Estados Unidos el año pasado, alrededor de una docena por cada residente de los EE. UU.

La industria colombiana ha florecido gracias a un esfuerzo de los EE. UU. para interrumpir el tráfico de cocaína, la expansión de los acuerdos de libre comercio y la incesante demanda de rosas baratas por parte de los consumidores estadounidenses.

La transformación demuestra la eficiencia vertiginosa, a menudo brutal, de la globalización: en 27 años, las fuerzas del mercado y las decisiones tomadas en Washington han reconfigurado el negocio de las rosas en dos continentes. La industria floral estadounidense ha visto su producción de rosas caer aproximadamente un 95 por ciento, cayendo de 545 millones a menos de 30 millones.

Es justo el tipo de declive contra el que el presidente Trump ha protestado. Trump, que recientemente tomó medidas contra los vendedores extranjeros de paneles solares y lavadoras, ahora está considerando los aranceles sobre el acero y el aluminio, así como una retirada del Tratado de Libre Comercio de América del Norte, cambios que llegarían a lo profundo de la economía estadounidense. Él ha prometido una agenda “America First” para que algunos cultivadores de flores de los Estados Unidos esperan poder devolverle sus flores al Día de San Valentín.

Pero la industria de las rosas ofrece un llamativo recordatorio de por qué es tan difícil hacer retroceder las relaciones económicas entre los países. Donde solía enfrentar la violencia y la corrupción horribles, Colombia ha nutrido una industria que produce rosas más rápido y más barato que en cualquier otro lugar en los Estados Unidos, e incluso puede llegar a muchos minoristas de EE. UU. más rápido que los productores nacionales.

Y en los Estados Unidos, los gigantes corporativos como Walmart y sus competidores han reemplazado a los floristas como el mayor vendedor de rosas, ordenando flores en grandes cantidades para los consumidores que tienen poco interés en pagar el costo de una rosa cultivada en el país.

Las rosas son cultivadas

Los colombianos ni siquiera celebran el Día de San Valentín, pero entre los cultivadores de flores, la festividad en el extranjero puede representar cerca del 20 por ciento de los ingresos anuales.

El volumen del comercio de rosas es impresionante. En las tres semanas previas al 14 de febrero, 30 aviones de carga realizan el viaje desde Colombia a Miami todos los días, conteniendo en cada  avión más de un millón de flores.

Desde el aeropuerto de Miami, las flores se cargan en camiones refrigerados -se necesitan 200 por día- y desde allí se van a los depósitos en el sur de Florida, donde se vuelven a embalar, se montan en ramos y luego se envían a todo el país.

Las importaciones de flores cortadas de Colombia durante la temporada del Día de San Valentín se han disparado en los últimos años

Una rosa es tanto un símbolo de amor como una mercancía, y los compradores estadounidenses quieren que sean simultáneamente impresionantes y producidos en masa. Colombia encontró una forma de satisfacer estas demandas.

Solo Walmart está comprando 24 millones de rosas colombianas para vender para el Día de San Valentín. Una de sus asociadas sénior, Deborah Zoellick, es tan conocida en Colombia y el sur de la Florida que sus viajes son rastreados de cerca. Esto se debe a que cualquier decisión de compra del minorista más grande de los Estados Unidos puede cambiar el flujo de rosas en dos continentes por sí solo.

Este año prometió estar especialmente ocupado. El Día de San Valentín cae en miércoles, una bendición para los productores colombianos, ya que creen que los estadounidenses tienen más probabilidades de derrochar en las ventas a mitad de semana y aún contar con compras adicionales el fin de semana anterior y posterior.

Andrés Osorio, director gerente de Avianca Cargo, con sede en Bogotá, dijo que espera que las empresas aumenten sus vuelos un 7 por ciento con respecto a 2017, y la aerolínea trabaja para agregar nuevos almacenes en Miami para dar cabida a 12 vuelos diarios de flores.

Pero mucho antes de que se carguen en los aviones de Osorio o se vendan en las tiendas de Walmart, alguien como Romulo Castro “pellizca” sus tallos, y utiliza un recorte de dos segundos para poner en marcha todo el proceso.

Dentro de un invernadero humeante aquí en las afueras de Bogotá, Castro, de 57 años, se ve empequeñecido dentro de un rosetón gigante, rodeado por decenas de miles de rosas rojas brillantes. Lleva dos sombreros: una gorra de béisbol para sujetar su pelo contra su cabeza y un sombrero flexible de ala ancha para proteger su cuello del sol casi ecuatorial.

Mira un tallo, lo corta 25 pulgadas debajo de su parte superior roja, y coloca la flor en una canasta. Pasa a  la izquierda, las tijeras abiertas, corta de nuevo.

Es uno de los 850 trabajadores en la finca Flores de Serrezuela, aproximadamente a 20 millas al oeste de Bogotá.

Cada vez que Castro coloca una rosa en su canasta, ingresa en una cadena de suministro integrada que, mediante una combinación de tecnología de punta y algunos toques anacrónicos, lleva las flores de los cultivos  fuera de Bogotá a los minoristas estadounidenses en cuestión de días, a menudo más rápido. que los cultivadores de flores en California pueden llevar sus productos a los mercados de la costa este.

Los racimos destinados a Miami están envueltos en plástico transparente. Las flores que van a Canadá están en caja en cartón azul. Cartón blanco para las flores que van a Japón, y contenedores de cartón verde y amarillo para las flores que van a Rusia.

Una vez que están en la caja, se mueven a una sala de refrigeración gigante. Es probable que permanezcan en temperaturas inferiores a 40 grados F., hasta que se vendan en su destino final.

Aquí en Serrezuela, las mujeres usan uniformes verdes, y en la parte posterior dice “Nuestra Gente Florece”. Hay 130,000 colombianos trabajando en floricultura, y exporta más de 6 billones de tallos cada año a un un total de 90 países.

El proceso es supervisado por Ricardo Samper, 38, un cultivador de flores de segunda generación que se graduó de la Universidad de Boston y tiene un MBA de la Universidad Northwestern.

Tomó la decisión hace varios años de diversificar la base de clientes más allá de los Estados Unidos y apuntar a los compradores en Japón y en otros lugares, donde los márgenes de ganancia son más altos, pero el Día de San Valentín sigue siendo su punto álgido.

“Estoy sin existencias”, dijo, de pie en la sala de poscosecha, examinando su inventario de rosas navideñas y claveles. “He estado corto de flores desde diciembre”.

Las ventas de rosas producidas en EE. UU.han disminuido en un 95 por ciento desde la aprobación de la Ley de Preferencia Comercial Andina en 1991.

Drogas y rosas

Cuando el padre de Samper fundó la granja familiar de flores en aproximadamente cinco acres de tierra en 1985, Colombia era un lugar mucho más peligroso.

Los cárteles de la droga colombianos usaron plantas de coca para producir cocaína en la jungla sudamericana. A través de la corrupción, la astucia y el asesinato, manipularon estas drogas por toneladas en los Estados Unidos.

El presidente George H.W. Bush y otros funcionarios buscaron incentivos que alejarían a los colombianos de la producción de cocaína y hacia partes más legítimas de su economía, prometiendo abrir el acceso a los consumidores de los EE. UU.

Entonces, en 1991, el Congreso aprobó la Ley de Preferencia Comercial Andina, una ley que levantaría los aranceles sobre numerosas exportaciones de Colombia, Ecuador, Bolivia y Perú. El impuesto de importación de aproximadamente 6 por ciento sobre rosas colombianas desapareció.

Aún así, los recordatorios de los días más oscuros están en todas partes, tanto en Colombia como en Miami, donde las flores recibidas son recibidas por agentes de Aduanas y Protección Fronteriza de EE. UU.

Cuando las flores salen de las granjas fuera de Bogotá, están selladas en la parte trasera de los camiones para evitar que alguien manipule la entrega. Una vez que llegan a Miami, se les hace una radiografía para detectar cocaína y otro tipo de contrabando.

Hoy en día, la gran mayoría de las flores colombianas vienen limpias, pero ese no fue siempre el caso.

Casi todas las flores traídas a Miami por Avianca se descargan en la Terminal de Carga 708, donde un equipo de agentes de Aduanas y Protección Fronteriza está esperando durante todo el día para inspeccionar una parte de cada envío. De pie junto a una mesa blanca, con una lupa en una cadena alrededor de su cuello, el inspector Robert Skafidas recuerda haber visto muchos tipos diferentes de envíos de flores desde Colombia. Dijo que los cultivadores a veces usaban malezas de jardín para llenar ramilletes. Y muchos inspectores recuerdan haber visto cocaína metida en cajas de rosas.

“Simplemente la metían en el ramo”, dijo Skafidas. “Pero eso ya no sucede”.

Muchos funcionarios del gobierno y de la industria de los EE. UU.,dicen que la ley de 1991 ayudó a hacer crecer las empresas colombianas legítimas, particularmente las granjas de flores, al conectarlas con la economía mundial.

“Puedes emplear personas que de otra manera no tendrían trabajo y tienen que encontrar otra cosa que hacer”, dijo Mario Vicente, gerente general de Fresca Farms, un importador de Miami que también posee granjas de flores en Colombia. “No voy a decir que las drogas no existen, pero si sacas las flores de la ecuación, la presión para producir más drogas sería enorme”.

Las empresas se marchitan y crecen

Ya sea que hayan mellado o no el flujo de drogas, los movimientos comerciales cambiaron radicalmente el mercado de las flores en ambos países. La industria colombiana expandió el acceso a la economía más grande del mundo, mientras que los productores estadounidenses se vieron súbitamente abrumados por la competencia de las flores baratas.

Las rosas colombianas tienen una serie de ventajas sobre las flores de EE. UU. Crecen rápido y a gran altura con la misma cantidad de sol durante todo el año.

Las rosas rojas que muchos estadounidenses comprarán esta semana se llaman Rosas Libertad en Colombia, una raza particular que se puso en producción masiva en la época de los ataques terroristas de 2001 en los Estados Unidos. Estas rosas son duraderas, brillantes y fuertes, pero tienen poca fragancia. También crecen cerca de un aeropuerto internacional importante, donde los aviones pueden llegar a Miami en menos de cuatro horas. Y, lo que es más importante, los costos laborales son bajos. El salario mínimo en Colombia es de alrededor de $ 300 por mes.

En los primeros tres meses de 1992, las rosas colombianas vendían a mayoristas estadounidenses a  un promedio de 24 centavos por tallo, según un informe de 1995 de la Comisión de Comercio Internacional de los EE. UU. El precio al por mayor de las rosas cultivadas en Estados Unidos permaneció atrapado en alrededor de 35 centavos desde 1986 hasta 2006, según datos del Departamento de Agricultura de los EE. UU. Ha aumentado en los últimos años porque los productores estadounidenses se han centrado principalmente en las rosas de gama alta que están diseñadas para bodas y eventos especiales.

La ley de 1991 dio a Colombia una forma barata de enviar flores, pero la ley tenía que renovarse cada pocos años. Mientras tanto, los cultivadores de flores de Estados Unidos intentaron persuadir a los legisladores para aumentar los aranceles de importación de rosas colombianas porque los invernaderos estadounidenses no podían competir con las importaciones.

Pero en 2012, el acuerdo de exención de impuestos se fortaleció de manera permanente después de que el Congreso aprobara el Acuerdo de Promoción Comercial de los EE. UU.-Colombia. El pacto redujo los aranceles de importación de las flores colombianas, al tiempo que permite a las empresas estadounidenses exportar productos como maíz, soja, trigo y aceite a Colombia sin pagar aranceles.

Una ola de cultivadores de Estados Unidos abandonó las rosas. En 1986, había 228 productores nacionales que producían un solo tipo de rosa, la Rosa de Té Híbrida, para consumo masivo. Para 2015, el número de productores de los EE. UU., que vendían cualquier tipo de rosa a gran escala había disminuido a 15.

En los años posteriores al ATPA, aumentaron las importaciones de Colombia, mientras que la producción de EE. UU,disminuyó.

Eufloria Flowers, una granja de rosas familiar de sexta generación en California, por primera vez dejó de producir rosas adicionales para el Día de San Valentín en 2017. Los funcionarios de la compañía decidieron que no podían competir con las importaciones y ahora se concentran en cultivar flores para bodas y eventos .

Otros se rindieron hace años: en 2002, Rene Van Wingerden, un productor de California de  Ocean Breeze Farms, gastó $ 3 millones para comprar 150,000 plantas de rosas. Su plan era competir con los importadores sudamericanos, convencido de que podía hacer que el negocio funcionara.

“Mi filosofía era: ‘Eh, podemos vencerlos'”, dijo.

Pero después de tres años, cuando descubrió que estaba vendiendo cada rosa por 3 centavos menos de lo que costaba producir, Van Wingerden se rindió y se centró en otras flores que, según él, no eran importadas por toneladas desde Colombia.

“Lo que nos desafía es que Colombia sea un proveedor de bajo costo, y esa es la razón por la que hoy no tenemos muchos productores de rosas en los Estados Unidos”, dijo Kasey Cronquist, director ejecutivo de la Comisión de Flores Cortas de California. Cronquist lideró un impulso para endurecer las restricciones a las exportaciones colombianas. “Es una máquina, y está basada en la influencia y la capacidad de impulsar el mercado”.

Él ha dicho que Estados Unidos podría imponer nuevas restricciones a las flores colombianas, como impuestos o aranceles, para quitar parte de la ventaja de precios que disfrutan los productores extranjeros.

Pero a pesar de que las rosas colombianas han superado a la industria de EE. UU., también han creado nuevos puestos de trabajo.

En USA Bouquet Company en Doral, Fla., 75 trabajadores están abarrotados en una sección de la sala, colocando rosas rojas importadas en jarrones y luego empacándolas cuidadosamente en cajas para un envío de San Valentín a Walgreens.

Las rosas que vienen de Colombia listas para ser rápidamente empacadas y vendidas se conocen como “chuletas y plops”, flores que necesitan que se corten los tallos pero no otros cambios. Otras flores deben clasificarse en ramos específicos para cumplir con los pedidos de supermercados, minoristas en línea o cualquier otra persona que haya cerrado un contrato con la empresa.

La habitación tiene alrededor de 40 grados, lo suficientemente fría como para mantener las flores dormidas pero no tanto como para que los empleados abandonen. El piso de producción puede empacar 1.200 cajas de flores cada hora, con 10 ramos de flores en cada caso, una docena de flores en cada ramo, para una jornada laboral de 16 horas.

Hay docenas de almacenes similares dentro de 20 millas de USA Bouquet. En las semanas previas al Día de San Valentín, muchos de ellos corren a toda velocidad, corriendo para empacar y enviar flores antes de que llegue el próximo camión.

“Colombia confía en esto, aquí mismo”, dijo Scott Hill, vicepresidente de ventas y marketing. “Este es su mercado”.

Aunque las granjas estadounidenses ya no pueden competir con los productores de rosas colombianos, la industria de las flores respalda miles de empleos en el sur de la Florida.

‘Los hábitos de consumo del mercado’

La mayoría de los estadounidenses solía comprar ramos de rosas de floristas. Pero ahora la mayoría de las flores se venden en supermercados, minoristas en línea y lugares como Walmart, lo que genera una demanda masiva de un modelo de negocio de cadena de suministro que Colombia ha competido para ofrecer.

Este modelo y la ola de rosas colombianas han mantenido el precio de estas flores casi al mismo nivel durante décadas. A menudo son más caros en San Valentín, pero los estadounidenses a menudo pueden comprar un ramo de una docena de rosas rojas esta semana por menos de $ 20.

Eso significa que cada rosa de Freedom puede hacer un viaje de varios miles de millas a alrededor de $ 1.50 por tallo, con múltiples negocios que reclaman un beneficio de varias monedas de cada flor.

Los cultivadores, importadores, ensambladores de ramo y minoristas han aprendido la manera de hacer dinero con rosas vendiendo cientos de millones en un plazo de tres semanas.

Al final, las flores siguen llegando al bajo precio y gran volumen que demandan los consumidores, algo que los cultivadores estadounidenses se quejan de que no pueden igualar.

El acuerdo de libre comercio y otros incentivos de EE. UU, han nutrido el papel de Colombia en este proceso, dijo Osorio, de Avianca Cargo, pero tal vez nada haya sido tan importante como el apetito estadounidense por rosas asequibles.

“Ha ayudado durante años”, dijo Osorio sobre las decisiones comerciales de los EE. UU. “Hay ciertos incentivos que hacen que sea más fácil para los productores, pero también son los hábitos de consumo del mercado”.

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Versión libre en español de un artículo de: Damian Paletta , Fotos de Matt McClain

En The Washington Post del 2/10/2018.

Versión original aquí

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